Historia

Pueblos amerindios

Los primeros habitantes del territorio que actualmente comprende Canadá fueron las “Primeras Naciones”, los esquimales y los métis. Los términos “indios” y “eskimos” han caído en desuso. Estudios arqueológicos y genéticos comprueban la presencia humana en el norte del Yukón hace 26.500 años, y en el sur de Ontario hace 9.500 años. Old Crow Flats y Bluefish Caves son los sitios arqueológicos más antiguos dejados por los primeros habitantes canadienses.

Entre las tradiciones de las “Primeras Naciones”, se encuentran las ocho historias únicas que describen la creación del mundo y de sus tribus. Estos pueblos aborígenes se caracterizan por sus asentamientos urbanos que han perdurado hasta el siglo XXI, por su arquitectura civil y monumental y por una jerarquización social compleja. Algunas de estas civilizaciones desaparecieron mucho tiempo antes de la llegada de los europeos (siglos XV y XVI), y han sido descubiertas recientemente por las excavaciones arqueológicas.

 

Se estima que a finales del siglo XV la población aborigen estaba entre los 200.000 y los dos millones de habitantes. Los múltiples brotes de enfermedades infecciosas traídas por los europeos como la influenza, el sarampión y la viruela (a las cuales ellos no tenían inmunidad biológica), combinados con otros efectos del contacto con los europeos, resultaron en una disminución de la población aborigen de entre un 85% y un 95%. La cultura mestiza de los métis se originó a mediados del siglo XVII, cuando algunos europeos se juntaron con aborígenes de las “Primeras Naciones”. Por su parte, durante las primeras décadas, los esquimales tuvieron un contacto más limitado con los colonizadores europeos.

Colonización Europea

Los europeos llegaron por primera vez al continente americano cuando los vikingos se asentaron brevemente en L’Anse aux Meadows en la isla de Terranova alrededor de año 1000; tras el fracaso de esa colonia, el próximo intento para la exploración del territorio canadiense se realizó hasta 1497, cuando el navegante italiano Giovanni Caboto (Juan Caboto) exploró la costa atlántica de América del Norte al servicio de Inglaterra. En 1534, Jacques Cartier hizo lo mismo en nombre de Francia.29 El explorador francés Samuel de Champlain llegó en 1603 y estableció los primeros asentamientos europeos permanentes de la región: Port Royal en 1605 y la ciudad de Quebec en 1608.30 Entre los colonos franceses de Nueva Francia, los canadiens se asentaron en el Valle de río San Lorenzo, mientras que los acadiens en las provincias marítimas actuales. Los comerciantes de pieles franceses y los misioneros católicos exploraron la zona de los Grandes Lagos, la bahía de Hudson y la cuenca del Misisipi hasta Luisiana. Las Guerras de los Castores estallaron por el control del comercio de pieles.

Los ingleses establecieron puestos de pesca avanzada en Terranova alrededor del año 1610 y establecieron las Trece Colonias al sur. Una serie de cuatro guerras intercoloniales se desataron entre 1689 y 1763. En 1713, la parte continental de Nueva Escocia quedó bajo dominio británico con el Tratado de Utrecht. Más tarde, al finalizar la Guerra de los Siete Años en 1763, con la firma del Tratado de París Francia cedió Canadá y la mayor parte de Nueva Francia a Gran Bretaña.

La Proclamación Real de 1763 separó a la provincia de Quebec de Nueva Francia y anexó la isla del Cabo Bretón a Nueva Escocia. En 1969, la isla de San Juan (ahora la isla del Príncipe Eduardo) se convirtió en una colonia separada.35 Para evitar conflictos en Quebec, los británicos aprobaron el Acta de Quebec de 1774, la cual amplió el territorio de Quebec hasta la zona de los Grandes Lagos y el Valle de Ohio. En estos lugares se restableció el idioma francés, la fe católica y el derecho civil francés. Esto enfureció a muchos residentes de las Trece Colonias e influyó en el inicio de la Revolución estadounidense.

En el Tratado de París (1783) se reconoció la independencia de los Estados Unidos, cediendo los territorios al sur de los Grandes Lagos. Alrededor de 50.000 partidarios de la ocupación inglesa huyeron de los Estados Unidos a Canadá.36 Con este cambio, Nuevo Brunswick se separó de Nueva Escocia para reorganizar los nuevos asentamientos de los partidarios ingleses en las provincias marítimas. Para acomodar a los inmigrantes de habla inglesa en Quebec, la Ley constitucional de 1791 dividió la provincia en Canadá Inferior de habla francófona (más tarde la Provincia de Quebec) y Canadá Superior de habla anglosajona (más tarde Ontario), concediendo a cada una el derecho de elegir su propia Asamblea legislativa.

Canadá (Superior e Inferior) fue el frente principal durante la guerra de 1812, librada entre los Estados Unidos y el Imperio Británico. Tras la guerra, la inmigración a gran escala desde Gran Bretaña e Irlanda comenzó en 1815, 38 de tal modo que, desde 1825 a 1846, 626.628 inmigrantes europeos desembarcaron en puertos canadienses.39 Antes de 1891, entre un cuarto y un tercio de todos los europeos que emigraron al país, habían fallecido a causa de las enfermedades infecciosas.26 Durante el siglo XIX, la industria de la madera superó el comercio de pieles en importancia económica.

El deseo de tener un gobierno responsable resultó en las rebeliones abortadas de 1837. Posteriormente, el Informe de Durham recomendó la implantación de un gobierno responsable y la asimilación de los canadienses franceses en la cultura británica. El Acta de Unión de 1840 fusionó las Canadás en la Provincia Unida de Canadá. En 1849, el gobierno responsable fue establecido para todas las provincias británicas en Norteamérica. La firma del Tratado de Oregón por el Reino Unido y los Estados Unidos en 1846 puso fin a la disputa por los límites de Oregón, ampliando la frontera noroeste a lo largo del paralelo 49° N. Esto abrió el camino para la fundación de dos colonias británicas en la isla de Vancouver (1849) y en la Columbia Británica (1858). Además, el gobierno local comenzó una serie de expediciones exploratorias para reclamar la Tierra de Rupert y la región del írtico.

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